Körsbärsträden blommar för rugbyn

Rugby Artikeln publicerades
Japans Isileli Nakajima och Yu Tamura jublar efter segern mot Skottland.
Foto: Jae Hong/AP/TT
Japans Isileli Nakajima och Yu Tamura jublar efter segern mot Skottland.

Japan har drabbats av rugby-feber.

VM:s värdnation har skrällt sig till kvartsfinal, och de nya favoriterna läker såren efter tyfonen Hagibis.

Att helgens motståndare heter Sydafrika och är storfavoriter bryr sig de nya supportrarna inte om.

Rugby är normalt sett ingen stor idrott i Japan, där basebollen dominerar. Men nationalsporten har de senaste veckorna fått maka på sig i tv-sändningar och i tidningar, där rugbyn fått rubrikerna och långa faktarutor där spelets finesser beskrivs.

Och det inte bara på sportsidorna. När tyfonen Hagibis förra helgen drog över landet blev rugbylagets framfart en framgång nationen kunde använda som moraliskt lyft.

Under veckan tog alla rödvita landslagströjor i de officiella VM-affärerna slut. Nya tillverkades i all hast, och köerna ringlar fortsatt långa utanför supporterbutikerna. Nu väntas mer än varannan japan följa landslagets match mot Sydafrika på söndagen.

Hittills obesegrade

Allt för att "de blommande körsbärsträden" spelar som aldrig förr. Landslaget, som i hemlandet kallas Sakura efter de berömda japanska körsbärsträden, var som VM-värd direktkvalificerat för mästerskapen. Laget invigde hela VM genom att programenligt besegra Ryssland. Men när Irland, Samoa och Skottland alla gick poänglösa mot Japan var det en riktig högoddsare.

Japan är kraftigt nederlagstippat mot Sydafrika, men det bekommer inte de segerrusiga supportrarna, som pekar på Japans senaste VM-match mot de tvåfaldiga världsmästarna. Då, i VM i England 2015, vann Japan med 34–32. "Miraklet i Brighton" räckte inte för att ta sig till kvartsfinal och förbundskaptenen, nyzeeländaren Jamie Joseph, vill inte dra så höga växlar på den segern.

– Nej, vi kan inte luta oss mot den. Jag har försökt glömma den segern i fyra år. Alla pratar om den, men vi är ett helt nytt lag nu, med helt nya spelare, säger han på en presskonferens inför matchen.

"Helt annan match"

Sydafrika inledde VM med att förlora mot Nya Zeeland, och har efter det inte satts på riktigt prov. Men laget var överlägset Japan i en träningsmatch inför VM.

– Fast det är en helt annan match nu. Vi måste spela så bra vi bara kan för de har verkligen blivit bättre, säger Sydafrikas lagkapten Siya Kolisi.

Sydafrikanerna möter inte bara det japanska laget, de möter även ett fullsatt Tokyo stadium.

– Publikens hejande har varit en viktig faktor. I Matchen mot Skottland var det inte 15 spelare i varje lag, det var 70 015 mot 15, säger förre landslagsspelaren Kensuke Iwabuchi till nyhetsbyrån AFP.

Fakta

Fakta: Rugby-VM

Rugby-VM inleddes med gruppspel den 20 september, där 20 lag möttes i fyra grupper.

Kvartsfinalerna:

England–Australien, 40–16.

Nya Zeeland–Irland, 46–14.

Wales–Frankrike (Oita, söndag 09.15).

Japan–Sydafrika Tokyo, söndag 12.15).

Semifinalerna spelas i Yokohama nästa helg och finalen lördag den 2 november, även den i Yokohama.

Nya Zeeland är regerande världsmästare och är även det lag som har flest VM-guld (tre stycken).

Visa mer...

Fakta

Fakta: Rugby-VM

Japan har deltagit i alla åtta spelade VM, men har fram till i år aldrig gått vidare från gruppspelet. Före 2015 hade laget bara vunnit en VM-match på 24 försök.

Under årets VM har Japan vunnit samtliga sina fyra matcher: 30–10 mot Ryssland, 19–12 mot Irland, 38–19 mot Samoa och 28–21 mot Skottland.

Visa mer...